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Una planta de maíz atacada por el gusano cogollero. (foto Tamiru Legesse)

El insecto, que puede volar hasta 100 kilómetros por noche, amenaza la seguridad alimentaria de millones de personas y ha generado miles de millones dólares en pérdidas económicas.

La FAO emitió una alerta ante la aparición del gusano cogollero del maíz en cultivos en India, la primera vez que esta plaga se encuentra en el continente asiático.

El brote otoñal de esta peste podría amenazar la seguridad alimentaria y la subsistencia de millones de pequeños agricultores en Asia, ya que la agencia estima que es muy probable que la plaga invasora se extienda más allá de la India, con el sureste de Asia y el sur de China en mayo peligro.

La habilidad que este insecto tiene para volar, hasta 100 kilómetros por noche, incrementa la posibilidad y el potencial de que se extienda.

“El riesgo es bastante grave. Ya enviamos una alerta a todos los países miembros de Asia sobre la llegada del gusano a la India, alertándolos que podría extenderse fácilmente a los países vecinos. A diferencia de otros lugares del mundo, donde gran parte del maíz se utiliza especialmente para la alimentación animal, en Asia una proporción bastante alta del arroz lo consumen los humanos.

Fácilmente puede causar una pérdida en el mejor de los escenarios del 10 al 20 por ciento de la cosecha, en el peor escenario hasta el 40% “, dijo Allan Hruska, principal coordinador técnico de la FAO para el gusano cogollero.

En Asia, donde los pequeños agricultores cultivan alrededor del 80 por ciento de las tierras de cultivo de la región, el arroz y el maíz se encuentran entre los cereales más producidos y consumidos. Más de 200 millones de hectáreas de maíz y arroz se cultivan anualmente en Asia. China es el segundo país productor de maíz en el mundo, y más del 90 por ciento del arroz mundial se produce y consume en la región de Asia y el Pacífico.

Un gusano de paladar amplio

El gusano cogollero del maíz u oruga negra (Spodoptera frugiperda), es un insecto nativo de las regiones tropicales y subtropicales del continente americano. En su etapa de larva puede causar un daño significativo a los cultivos si no se controla de forma adecuada.

Aunque su alimento preferido es el maíz, muestra un amplio paladar que le permite alimentarse de más de 80 especies de plantas, incluyendo arroz, sorgo, mijo, caña de azúcar, algunos cultivos de vegetales y algodón.

Primero fue en Africa

El gusano cogollero del maíz se detectó por primera vez en África Central y Occidental a principios de 2016 y se ha extendido rápidamente en prácticamente toda África Subsahariana. Al menos 12 países productores de maíz en el continente africano fueron los primeros en sentir los efectos de la invasión de este gusano.

De acuerdo a un reporte divulgado el año pasado, las pérdidas económicas anuales se estimaron entre se estima entre $ 2.5 y $ 6.2 mil millones de dólares tras los estragos que la plaga dejó a su paso en Benin, Camerún, República Democrática del Congo, Etiopía, Ghana, Malawi, Mozambique, Nigeria, Uganda, Tanzania, Zambia y Zimbabwe.

La FAO y otros organismos internacionales han descendido sobre estos países con el ánimo de ayudar a combatir la plaga que a la fecha se ha tomado casi la totalidad del continente africano.

Swisslatin / ONU news (15.08.2018)